A Personal Journey: From Math Teacher in Israel, to Jewish Day School Principal in America

Do you love teaching Hebrew at a Jewish day school, but worry that it is a dead-end job? Are you concerned that the only way to get ahead professionally is to leave the work you love?  Well, buckle up and get ready to be inspired by the career journey of Dr. Ilanit Hoory, an Israeli educator who climbed the ranks in Jewish day school education over the last 30 years, starting as a Hebrew and Limudei Kodesh teacher of young children, rising to the role of assistant principal, and now serving as the beloved Lower School principal of the Leffell School in Westchester, New York. Dr. Hoory’s journey as an educator began in Israel, where she taught math to grades 3-5 students. However, when she moved to the United States, there were barriers to becoming a licensed teacher, so she began teaching Ivrit and Limudei Kodesh at the Brandeis School in Lawrence, New York. Ilanit had no prior experience or formal training in teaching language, Hebrew, or Judaic Studies, but she fell in love with teaching young children, particularly how to read and write, and her students and their parents reciprocated that love. 

In 2000, Dr. Hoory took a position at the Leffell School in Westchester, NY and out of her own curiosity, undertook the best (and free!) form of professional development: closely observing Joyce Wechsler, a Master Teacher, and one of her general studies counterparts across the hall. To this day, Dr. Hoory credits Joyce and all her general studies colleagues for her strong English skills as well as her Hebrew teaching skills. “Year after year, day after day,” says Dr. Hoory, “I was just another first-grade student in Joyce’s classroom, learning the fundamentals and smallest details of English literacy.”  At first, Dr. Hoory was just observing, but over time, her observations became increasingly systematic, and she discovered the subtle but crucial differences between teaching language and teaching reading. “It was an epiphany that within a language-rich environment, each language skill – reading, writing, listening, and speaking – needed to be individually and discreetly practiced, corrected, and perfected.” 

Dr. Hoory’s love of teaching and curiosity led her to earn a master’s degree in Instructional Technology at Touro College and then to a promotion to assistant principal at the Leffel Lower School. Later she enrolled in a doctoral program at Yeshiva University’s Azrieli School of Jewish Education. Although she came from a mathematics background, had pursued graduate training in educational technology, and was focused on educational leadership in her coursework at Azrieli, she chose to focus her dissertation research on Hebrew language instruction, specifically the skill of Hebrew reading. “I wanted to make a lasting impact on our unique language and heritage,” says Dr. Hoory. She chose Dr. Scott Goldberg as her dissertation advisor, a tenured professor of education and psychology, as well as the author of MaDYK (Mivchan Dinami shel Y’cholot Kriah), a tool used in Jewish day schools and yeshivot around the world to assess and monitor Hebrew literacy development. 

Dr. Hoory conducted “action research” at the Leffell School using MaDYK to assess student achievement in Hebrew reading in grades 1-3. To be successful, Dr. Hoory needed to recruit Leffell Hebrew teachers to participate in the action research project, which admittedly, was made easier, now that she had achieved the status of assistant principal. “When we began doing MaDYK reading assessments in 2018,” shared Dr. Hoory,  “there was a lot of disbelief on the part of the teachers that their students were not developing their reading skills at grade level.” Though the results in the first-year baseline assessments were demoralizing, Dr. Hoory and her Hebrew department colleagues persevered and learned from Professor Goldberg to analyze data, identify struggling students, and improve their own instruction.  

Thanks to Dr. Hoory’s in-house action research, the Leffel School is now systematic in teaching Hebrew reading skills. They continue to use MaDYK as a standardized and research-based reading assessment in the primary grades and their Hebrew language curriculum, based on iTaLAM, is enriched using Professor Goldberg’s reading/phonics methodology. Comparing Leffell’s students’ MaDYK scores from 2018 to 2023 shows remarkable progress in young children’s grasp of the important skill of reading, a credit to their teachers who model being lifelong learners.  

Leffell’s Hebrew faculty is now working closely with Hebrew at the Center on additional discreet language skills and according to Dr. Hoory, the Leffell Hebrew faculty have developed a strong bond with Dr. Esty Gross, Chief and Staff and Director of Education at HATC, who pushes the teachers hard. “One thing I love about Hebrew at the Center is the constant growth, change, and renewal, continuously bringing expertise and new ideas,” shared Dr. Hoory. Oral language skills are on the list of long-term Hebrew language challenges. The Leffell School now implements AVANT Assessment in the older grades, which assesses all four language skills, giving the faculty in the upper grades rich data to analyze, study, and utilize to improve their teaching practices. 

Dr. Hoory is proud to be one of the few Israelis in the Jewish day school system who has risen to the position of Principal at an esteemed school and is grateful for the impact her research has had on Hebrew language instruction at the Leffell School. “My dissertation opened the door,” says Dr. Hoory, “but we are still a work in progress. We are fueling and flying at the same time!”  

Dr. Hoory’s journey is a testament to the power of passion and perseverance. By leaning into her curiosity, relying on colleagues in her school and in other organizations, and investing in her own education, Dr. Hoory has significantly led The Leffell School to improved Hebrew language education and results. Dr. Hoory shared her personal story with the hope of encouraging her fellow Israeli colleagues: 

I would like to encourage you and other Hebrew teachers to invest in your careers and in your professionalism as a Hebrew language instructor. Join me! Start small. Take classes through Hebrew at the Center. Spend time observing the English language arts teachers in your school. Rely on your general studies colleagues to provide you with embedded, free professional development as a close observer of their craft. See where it leads you.

Please Note: By being an HATC Member School, The Leffell School has benefited from discount rates on both MaDYK and AVANT assessments. HATC Member schools receive a $350 discount on MaDYK and a 50% discount on AVANT. 

מסע אישי:
ממורה למתמטיקה בישראל, למנהלת בית ספר יהודי באמריקה, המסע של ד”ר אילנית הורי

 האם את/ה אוהב/ת ללמד עברית בבית ספר יהודי אבל דואג/ת שזו עבודה ללא עתיד? האם את/ה מודאג/ת מכך שהדרך היחידה להתקדם מבחינה מקצועית היא לעזוב את העבודה שאת/ה אוהב/ת? ובכן, התכוננו לקבל השראה ממסע הקריירה של ד”ר אילנית חורי, מחנכת ישראלית שטיפסה במעלה סולם הדרגות בעולם החינוך היהודי במהלך 30 השנים האחרונות, מהתחלה כמורה לעברית ולימודי קודש לילדים צעירים, היא קודמה לתפקיד סגנית המנהל, וכעת משמשת כמנהלת בית הספר העממי האהוב של בית הספר לפל בווסטצ’סטר, ניו יורק. 

דרכה של ד”ר חורי כמחנכת החלה בישראל, שם לימדה מתמטיקה לתלמידי כיתות ג’-ה’. אך כאשר עברה לארצות הברית, נתקלה במכשולים שמנעו ממנה להפוך למורה מוסמכת, ולכן היא החלה ללמד עברית ולמודי קודש בבית הספר ברנדייס בלורנס, ניו יורק. לאילנית לא היה ניסיון קודם או הכשרה פורמלית בהוראת שפה, בהוראת עברית או יהדות, אבל היא התאהבה בהוראת ילדים צעירים, בעיקר קריאה וכתיבה, ותלמידיה והוריהם השיבו אהבה זו. 

בשנת 2000, ד”ר חורי עברה לבית הספר לפל בווסטצ’סטר, ניו יורק ומתוך סקרנות, בחרה את הדרך הטובה ביותר (והחינמית!) להתפתח מקצועית: היא צפתה מקרוב ולמדה מג’ויס וכסלר, מורה מצוינת ללימודים כלליים, שלימדה מעבר למסדרון. עד היום, ד”ר חורי זוקפת לזכותה של ג’ויס ולזכותם של עמיתיה ללימודים כלליים את כישורי האנגלית שלה כמו גם את כישוריה בהוראת העברית. “שנה אחר שנה, יום אחר יום”, אומרת ד”ר חורי, “הייתי רק עוד תלמידה בכיתה א’ בכיתה של ג’ויס, שלמדה את היסודות והפרטים הקטנים ביותר של אוריינות אנגלית”. בהתחלה, ד”ר חורי רק התבוננה, אבל עם הזמן, התצפיות שלה נעשו יותר ויותר שיטתיות, והיא גילתה את ההבדלים העדינים אך המכריעים בין הוראת שפה להוראת קריאה. “זו הייתה תגלית שבתוך סביבה עשירה בשפה, כל מיומנות שפה – קריאה, כתיבה, הקשבה ודיבור – זקוקה לתרגול, לתיקון ולשכלול בנפרד. 

אהבתה של ד”ר חורי להוראה ולסקרנות הובילה אותה לקבלת תואר שני בטכנולוגיות למידה במכללת טורו ולאחר מכן לקידום לסגנית מנהל בבית הספר היסודי של לפל. מאוחר יותר נרשמה ללימודי דוקטורט בבית הספר לחינוך יהודי עזריאלי בישיבה יוניברסיטי. למרות שהגיעה מרקע של מתמטיקה, למדה הכשרה לתואר שני בטכנולוגיה חינוכית והתמקדה במנהיגות חינוכית בקורסים שלה בעזריאלי, היא בחרה למקד את מחקר עבודת הדוקטורט שלה בהוראת השפה העברית, ובמיוחד במיומנות הקריאה בעברית. “רציתי להשפיע על השפה והמורשת הייחודית שלנו”, אומרת ד”ר חורי. היא בחרה בד”ר סקוט גולדברג כיועץ הדוקטורט שלה, פרופסור מן המניין לחינוך ופסיכולוגיה, וכן מחבר הספר MaDYK (מבחן דינמי של יכולות קריאה), כלי המשמש בבתי ספר יהודיים ובישיבות ברחבי העולם להערכות ולמעקב אחר התפתחות האוריינות העברית. 

ד”ר חורי ערכה “מחקר פעולה” בבית הספר לפל באמצעות MaDYK להערכת הישגי התלמידים בקריאה בעברית בכיתות א’-ג’. כדי להצליח, נדרשה ד”ר חורי לגייס מורים לעברית בלפל להשתתף בפרויקט המחקרי שלה. “כשהתחלנו לעשות הערכות קריאה של MaDYK ב-2018“, שיתפה ד”ר חורי, “היה הרבה חוסר אמון מצד המורים בכך שהתלמידים שלהם לא מפתחים את כישורי הקריאה שלהם בכיתה.” למרות שהתוצאות הראשוניות של הערכות הבסיס של השנה הראשונה היו מעוררות דאגה, ד”ר חורי ועמיתיה למחלקה לעברית התמידו ולמדו מפרופסור גולדברג לנתח נתונים, לזהות תלמידים מתקשים ולשפר את ההוראה שלהם. 

הודות למחקר הפעולה הפנימי של ד”ר חורי, בית הספר לפל פועל כעת באופן שיטתי בהוראת מיומנויות קריאה בעברית. הם ממשיכים להשתמש ב-MaDYK כהערכת קריאה סטנדרטית ומבוססת מחקר בכיתות היסוד ותכנית הלימודים שלהם בשפה העברית, המבוססת על iTaLAM, מועשרת באמצעות מתודולוגיית הקריאה/פונטיקה של פרופסור גולדברג. השוואת ההישגים באמצעות שיטת MaDYK של תלמידי Leffell בין השנים 2018 עד 2023 מראה התקדמות יוצאת דופן בתפיסת מיומנות הקריאה החשובה של ילדים צעירים, וזה נזקף לזכות של המורים המהווים דוגמא כיצד להיות לומדים לאורך החיים.  

המחלקה לעברית בבית הספר לפל עובדת כעת בשיתוף פעולה הדוק עם עברית במרכז (HATC) על כישורי שפה נוספים ולדברי ד”ר חורי, הפקולטה העברית של לפל פיתחה קשר חזק עם ד”ר אסתי גרוס, ראש הסגל ומנהלת החינוך בעברית במרכז אשר דוחפת חזק את המורים. “דבר אחד שאני אוהבת בעברית במרכז הוא הצמיחה, השינוי וההתחדשות המתמידים, שמביאים ללא הרף מומחיות ורעיונות חדשים”, שיתפה ד”ר חורי. מיומנות ההבעה בעל-פה נמצאת ברשימה של אתגרים ארוכי טווח. בית הספר לפל מיישם כעת את AVANT Assessment בכיתות הבוגרות יותר, אשר מעריכה את כל ארבעת כישורי השפה, ומעניקה לסגל בכיתות הגבוהות נתונים עשירים לניתוח, לשם שיפור שיטות ההוראה שלהם. 

ד”ר חורי גאה להיות אחת מהישראלים הבודדים במערכת החינוך היהודית שעלתה לתפקיד מנהלת בבית ספר מוערך והיא אסירת תודה על ההשפעה שהיתה למחקריה על הוראת השפה העברית בבית הספר לפל. “עבודת הדוקטורט שלי פתחה את הדלת”, אומרת ד”ר חורי, “אבל אנחנו עדיין בתהליך. אנחנו מתדלקים וטסים בו זמנית!” 

המסע של ד”ר חורי הוא עדות לכוחם של התשוקה וההתמדה. על ידי הישענות על סקרנותה, הסתמכות על עמיתים בבית ספרה ובארגונים אחרים והשקעה בחינוך שלה עצמה, ד”ר חורי הובילה באופן משמעותי את בית הספר לפל לשיפור החינוך בשפה העברית. ד”ר חורי שיתפה את סיפורה האישי בתקווה לעודד את עמיתיה הישראלים: 

אני רוצה לעודד אתכם ומורים נוספים לעברית להשקיע בקריירה שלכם ובמקצועיות שלכם כמורים ומורות שלהשפה העברית. הצטרפו אלי! תתחילו בקטן. קחו שיעורים בעברית במרכז. הקדישו זמן להתבוננות במורים בשפה האנגלית בבית הספר שלכם. סמכו על עמיתיכם ללימודים כלליים שיספקו לכם התפתחות מקצועית בחינם כמתבוננים מקרוב במלאכתם. תראו לאן זה יוביל אתכם. 

שימו לב: בהיותו בית ספר חבר בעברית במרכז, בית הספר לפל נהנה משיעורי הנחה הן על הערכות MaDYK והן על הערכות AVANT. בתי הספר החברים בעברית במרכז מקבלים הנחה של $350 על MaDYK והנחה של 50% על AVANT.